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云从科技周曦:从执着少年到AI创业家

发布日期:2022-05-11 20:04   来源:未知   阅读:

  中国AI发展的核心在应用层,需要聚焦场景,本质是大数据与机器学习算法的融合,其成熟度决定了AI落地的进度。

  在人工智能(AI)领域,正有一位有为青年,用严谨的科研、极致的创业,推动着技术变革和社会进步,他就是云从科技创始人、董事长周曦。

  从游戏少年到AI大拿,从AI大拿到AI创业家,80后的周曦不断追梦,以天行健般的执着,在中国科技界闯出一条人机协同产业链,也为自己闯出一条晨曦般的光明之路。“周曦用自己的创业证明,科学家一旦走向产业一线,便是时代的幸运。”一家创投机构合伙人如此感叹。

  在伊利诺伊大学求学期间,周曦的AI小宇宙爆发了:6次获得人工智能类世界大赛冠军,在国际顶级会议、刊物上发表60余篇文章。

  1999年,18岁的周曦考入了中国科学技术大学(简称“中科大”)。他迷上了电子游戏“星际争霸”,整夜整夜不睡觉。不过,与其他孩子只是玩游戏不同,他痴痴思考的是:星际为什么那么智能,可以根据不同玩家的行为做出不同反应?后来他知道,这是游戏的智能算法决定的。

  一颗AI的种子落在了周曦的心田。“我要改造一款更加AI的星际。”回想起当初对AI 的懵懂,周曦笑着说,“我想改造这款游戏的AI算法,使其在面对玩家不同的招数时,会更加灵活、更加难缠。”那个时候,周曦总是争分夺秒地完成吃饭、洗澡等日常行为,然后一头扎进图书馆,孜孜不倦地学习研究一本本与AI相关的书籍,寻找打开那扇门的钥匙。

  AI还能做什么?学得越多,感觉懂得越少。读研究生时周曦已在思考给AI寻找新的应用突破口,想去微软亚洲研究院(MSRA)寻找答案。在连续写了3个月的自荐信后,周曦终于获得实习机会。“由于人事变动,他们没能及时看到我的自荐信。”回忆起那3个月的坚持,周曦笑着说,他一直如此执着地做着每一件事。

  周曦开始从原理上思考AI的技术实现问题,有了原创性理论研究的意识,萌生了做学术研究的念头。“真正进行AI学术研究,是在进入伊利诺伊大学香槟分校(UIUC)后了。”周曦告诉记者,2006年,他考入了该校,师从“计算机视觉之父”Thomas S. Huang(黄煦涛)。

  在伊利诺伊大学求学期间,周曦的AI小宇宙爆发了。那几年,周曦成为IBM TJ Watson 研究中心、微软雷德蒙总部研究院、NEC 美国加州研究院的访问研究员,6次获得人工智能类世界大赛冠军,在国际顶级会议、刊物上发表60余篇文章……

  此时周曦才30岁,却已成为一名优秀科学家。不过,他的人生没有继续沿着这条学术道路走下去。

  实验室已装不下这些年轻人的梦想和科研成果。那个星际少年的梦想,再度浮现于周曦脑海,他决定让AI在更广阔的天地大展身手。

  2011年夏天,重庆在两江新区成立了中科院绿色智能技术研究院。“院长袁家虎飞赴美国,请黄煦涛教授推荐AI人才。”周曦说,中国蓬勃发展的科技事业、袁家虎的诚意、自己与生俱来的赤子心,这一切交织成他人生最重要的一个抉择:回国。

  周曦用半年时间就建立起中科院首支AI团队;仅用2年,这支团队就开发出智能换发换衣、人脸属性分析、大规模人群统计分析等AI系统。

  实验室已装不下这些年轻人的梦想和科研成果。那个星际少年的梦想,再度浮现于周曦脑海,他决定让AI在更广阔的天地大展身手。2015年3月,云从科技诞生了。“云从龙、风从虎。”说起公司名字,周曦表示,这来自《周易》里《文言》对乾卦九五爻辞“飞龙在天,利见大人”的解释,其后面一句是“圣人作而万物睹”,他期望云从的AI,可以让人们生活变得更美好。

  那时,AI热潮刚起,各种AI公司如雨后春笋般冒出来。周曦没有脑袋发热,他冷静地思考着:“除了刷脸,AI还能干什么?”最终,他坚持走底层核心技术路线,给公司规划了一条“人机协同操作系统及相关软件”的发展路径,雄心勃勃要开辟一条人机协同产业链。

  “第一单业务是帮助海通证券研发远程开户的身份认证系统。”周曦回忆,上线万用户利用云从系统完成了远程开户的身份认证。对于首选金融作为落地场景,他强调,金融是更复杂、安全可信度要求更高的行业,如果云从的系统成功在金融领域落地,也就意味着具有了良好的通用性,可以比较容易地跨界到其他行业。

  正如周曦所料,此后,云从人机协同操作系统(CWOS)纵横金融领域,并顺利开拓到交通出行、城市治理、智慧医疗等更多应用场景。7年时间,云从科技实现了超过30亿元的营收额,被市场视为场景化落地最为成功的AI公司。

  但另一面,持续扩大的研发投入、业绩亏损,让云从等AI公司也不断受到质疑:到底什么时候能盈利?

  “结合目前经营计划、在手订单情况等,公司预计扭亏为盈的时点为2025年。”周曦保持一贯的诚恳和踏实。云从科技成为首家明确披露盈亏平衡点的AI公司。

  周曦认为,AI遵循三浪趋势发展,已经从单点技术发展到技术闭环与AI工程化,并向第三浪平台生态化演进。这就意味着,AI进入到了提升行业生产效率的阶段;接下来,AI进入全社会全行业,带来生产力指数级进步。AI发展前景非常广阔。

  “我们重新审视了创业的初心、公司成长的根本,决定不能因追逐短期利润,牺牲了公司的未来。”看记者听到业绩预测皱起眉头,周曦笑着解释,他理解投资者的心情,但只有持续不断地投入核心技术研发,公司才能厚积薄发。

  在云从科技,没有人叫周董事长或周老板,大家都叫“周老师”,因为周曦每周都跟大家一起开一场技术会议。接受采访的每一位股东,脱口而出的也是“周老师”,他们已习惯在周曦办公室看到洗漱用品和折叠床。

  “在我眼里,云从就是个早期项目。”A轮投资方元禾原点合伙人乐金鑫在接受记者采访时表示,他至今都记得,云从科技投后30亿元的估值曾惊呆了小伙伴。“在智能时代,AI平台公司的体量一定不会逊于互联网平台公司。”乐金鑫用逻辑说服了自己的合伙人,但他知道,云从说服自己的因素,除了“+AI”的平台型发展战略、核心技术,更重要的是他对周曦的“一见钟情”。

  初次见面2个小时的畅聊,让乐金鑫见识了什么叫科学家型的企业家。从此,每个月跟周曦共进一次午餐,成为乐金鑫日程表上的一项。他笑言,周曦在时时调整管理策略,云从不断“+”到更多的行业;自己则从周曦眼里看到更广阔的AI赛道。

  “云从核心技术及方案在金融、智慧交通、智慧城市、医疗、工商业的落地效果领先,契合经济产业结构升级,更契合海尔的转型升级。”海尔资本CEO蔡政元告诉记者,周曦在“语音+视觉”领域的深厚功底、迅速提升的管理能力,带领云从成功建立了AI技术闭环。

  现在,云从已经与海尔三大业务领域中十数个小微企业合作,将AI产品方案覆盖到海尔的白色家电、智能安防、生物安全、金融科技、工业互联网等多个产业领域。

  “我们非常认可周曦及其团队。2017年以来,越秀产业基金已连续投资云从科技5轮。”越秀产业基金管理合伙人、总裁卢荣告诉记者,他印象深刻的是,第一次见面时,周曦一语道破了AI发展的未来,“中国AI发展的核心在应用层,需要聚焦场景,本质是大数据与机器学习算法的融合,其成熟度决定了AI落地的进度。”

  “我不觉得自己多么聪明,我只是一直在专注、用心做那件事。”闻及股东评价,周曦微笑着说,不管是对AI还是对云从,他都秉持坚定、不着急的信念,虽然有点笨拙、有点慢,但只要不间断、不放弃,总能达到那个理想的彼岸。

  采访结束时,周曦说,技术总是在短期内被高估,但是在长期又被低估,AI技术就是如此。

  也许,AI就是《周易》里说的“圣人”,圣人作而万物睹——圣人兴起,天下光明,万物呈现本色,各尽其用。(完)